Mi?rcoles, 18 de abril de 2018

La reciente aparición de una gran grieta en Kenia ha creado alarma sobre el futuro del continente africano. ¿Hay razón para preocuparse?

africa se parte rift valley

Los medios de comunicación de todo el mundo se hicieron eco hace unos días de la aparición de una gran grieta en la superficie cerca de Mai Mahiu, una ciudad del sur de Kenia situada en el Gran Valle del Rift, la fractura geológica de casi 5.000 kilómetros de longitud que recorre el este del continente africano de norte a sur, entre Eritrea y Mozambique.

La fisura tiene más de un kilómetro de largo, una profundidad de hasta 50 metros y unos 10 metros de anchura (foto), y son muchos quienes la toman como una prueba de que África se rompe en dos. ¿Tienen razón?

Una vieja separación

En realidad, África lleva partiéndose al menos 20 millones de años. La región delimitada por el Rift se separa del resto del continente a un ritmo de 6 o 7 milímetros anuales, pero que nadie se alarme: la ruptura no será completa hasta dentro de 10 millones de años. Cuando se remate, originará una gran isla siete veces mayor que Madagascar. 

La tectónica de placas es la teoría geológica que explica este fenómeno: una serie de placas rígidas cubren la Tierra, y no cesan de moverse desde hace cientos de millones de años. Allí donde se rozan, la actividad sísmica y volcánica es mayor. Las corrientes causadas por la radiactividad de isótopos presentes en el manto y el núcleo del planeta se transmiten a la superficie por el manto, y las consiguientes diferencias de temperatura crean corrientes de convección que mueven océanos y continentes a un ritmo imperceptible a escala humana. 

El enorme Valle del Rift marca la división entre la placa africana, la placa somalí, la placa india y la placa arábiga. En ese lugar, parte de la corteza terrestre se separa y el fondo se llena de rocas volcánicas, porque el manto terrestre va ascendiendo, lo que se traduce en erupciones y terremotos constantes de variada intensidad. Los geólogos prevén que el terreno se vaya hundiendo a lo largo del Rift, que quedará inundado por el agua. Esta gran movida geológica terminará con la partición de África en dos.

¿Tiene esto algo que ver con la grieta aparecida en Kenia? Parece que no. Según los científicos, la explicación más probable es que las intensas lluvias caídas en el lugar en las últimas semanas hayan erosionado el terreno hasta causar la espectacular fractura. La actividad sísmica no es la responsable, a pesar de que allí resulta frecuente, como sucede en todo el Valle del Rift, por las razones explicadas.

Continentes siempre a la deriva

El fenómeno de la deriva continental se sospechaba desde el siglo XVIII, cuando se cayó en la cuenta de que las formas de algunos continentes encajaban como las piezas de un puzle. El ejemplo más evidente salta a la vista al mirar en un mapa el contorno de África Occidental y el de América del Sur. ¿Acaso habían estado unidas? Sí, y la prueba yace bajo el mar. La dorsal atlántica, la cordillera volcánica submarina que divide el Océano Atlántico de Norte a Sur, es como un costurón que da fe de la existencia de la tectónica de placas. 

Hace 190 millones de años, África y América del Sur se encontraban unidas por lo que ahora es la dorsal atlántica, pero el vals geológico las separó, y sigue haciéndolo desde hace al menos 150 millones de años, a un ritmo de unos pocos centímetros anuales. Hace unos 240 millones de años, los continentes formaban una gran estructura llamada Pangea, algo que ha podido saberse gracias a los fósiles y a la silueta de los continentes actuales.


Publicado por jacintoluque @ 7:47
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frases de einstein

El 14 marzo en 1879 en Ulm (Alemania) nacía Albert Einstein, que fue elegido por la revista Time como el personaje más importante del siglo XX. Siendo un joven empleado en la Oficina de Patentes de Berna (Suiza), publicó su Teoría Especial de la Relatividad en 1905. Y en 1916 presentó la Teoría General de la Relatividad, en la que reformuló por completo el concepto de gravedad. Estas son algunas de sus mejores frases. 

"La mente es como un paracaídas… Solo funciona si la tenemos abierta". 

"Todos somos muy ignorantes. Lo que ocurre es que no todos ignoramos las mismas cosas". 

"La imaginación es más importante que el conocimiento". 

"El mayor misterio del mundo es que resulta comprensible".

"Todo debe simplificarse lo máximo posible, pero no más".

"El secreto de la creatividad es saber cómo esconder tus fuentes".

"Toda la ciencia no es más que un refinamiento del pensamiento cotidiano".

"La educación es lo que queda una vez que olvidamos todo lo que aprendió en la escuela".

"Lo importante es no dejar de hacerse preguntas".

"Nunca pienso en el futuro. Llega demasiado pronto".

"Dos cosas son infinitas: la estupidez humana y el universo; y no estoy seguro de lo segundo".

"No todo lo que cuenta puede ser cuantificado, y no todo lo que puede ser cuantificado cuenta".

"Locura es hacer la misma cosa una y otra vez esperando obtener diferentes resultados".

"Primero tienes que aprender las reglas del juego, y después jugar mejor que nadie".

"Hay una fuerza motriz más poderosa que el vapor, la electricidad y la energía atómica: la voluntad".


Publicado por jacintoluque @ 7:42
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Nuestras orejas son tan sensibles y complejas que aún hoy descubrimos nuevas formas por las que los oídos se comunican con el cerebro.

forma-orejas

Puede que no pasemos mucho tiempo pensando en nuestras orejas, pero probablemente deberíamos cuidarlas mejor, porque son esenciales para dar sentido al mundo que nos rodea.De hecho, son tan sensibles y complejas que los científicos aún están descubriendo cosas nuevas sobre cómo los oídos se comunican con el cerebro y cómo esto afecta a nuestro entorno.

Ya conocemos de qué forma el cerebro realiza la localización horizontal del sonido gracias a lo que denominamos
 diferencia interaural de tiempo entre oídos (DIT). Esta DTI es básicamente un sistema estereofónico, donde un retraso infinitesimal pero perceptible, entre el momento en que las ondas de sonido llegan al oído izquierdo y al oído derecho, le dice al cerebro si la fuente de ese sonido está ubicada a nuestra izquierda o a nuestra derecha.

¿Pero qué ocurre a nivel vertical? Esta parte no se entiende tan bien, pero un estudio reciente dirigido por el neurocientífico Régis Trapeau de la Universidad de Montreal (CanadáGui?o arroja luz sobre cómo diferenciamos los sonidos en el panel vertical.

Los expertos realizaron un experimento.
 16 voluntarios se turnaban para sentarse en una esfera de Dyson, en la que los investigadores realizaban sonidos desde diferentes puntos alrededor de la cúpula mientras observaban la actividad cerebral de los participantes a través de escáneres de resonancia magnética funcional.

Los escaneos revelaron que a medida que la fuente de los sonidos aumentaba, la actividad neuronal se reducía. No se sabe exactamente por qué ocurre esto, pero los científicos creen que podría ser algún tipo de adaptación evolutiva a los sonidos que emanan de debajo de nosotros, en lugar de estar por encima de nosotros.

Sin embargo,
 la respuesta puede cambiar sutilmente, si la forma de la oreja cambia. Así, en los experimentos, la inserción de moldes finos de silicona en las orejas de los participantes desvió su localización de sonido vertical, haciéndoles pensar que los sonidos provenían de lugares en los que no estaban.

Después de un período de tiempo -durante el que los voluntarios siguieron usando los moldes de silicona en las orejas- los participantes se adaptaron a los nuevos contornos artificiales de sus orejas externas y volvieron a controlar su orientación vertical.

Esto muestra cómo algo tan sutil como la forma de la oreja afecta radicalmente nuestra percepción del mundo que nos rodea.

Bastante extraño, pero no nos sirve todavía para explicar algunas de las cosas más curiosas asociadas a la ciencia del oído, como el hecho de por qué existe un vínculo misterioso entre el tabaquismo y la pérdida auditiva, o cómo una de cada cinco personas puede "escuchar" cosas que en realidad no producen ningún sonido, un fenómeno llamado respuesta auditiva evocada por un estímulo visual".

Está claro que las orejas son una parte bastante insólita de nuestro organismo, pero también fantásticas, con un potencial sin explotar para hacer cosas que casi parecen superpoderes, 
como aprender a imitar las habilidades de ecolocación de los animales

Referencia: The encoding of sound source elevation in the human auditory cortex. Régis Trapeau and Marc Schönwiesner Journal of Neuroscience 2018, 2530-17; DOI: https://doi.org/10.1523/JNEUROSCI.2530-17.2018


Publicado por jacintoluque @ 7:37
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Solo han usado dos átomos, de cesio y sodio. Nuevo hito de la física cuántica.

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Algunas de las nuevas tecnologías cuánticas que van desde sensores extremadamente precisos hasta computadoras cuánticas universales requieren una gran cantidad de bits cuánticos para explotar las ventajas de la física cuántica. De ahí que físicos de todo el mundo estén trabajando para implementar sistemas entrelazados con más y más bits cuánticos.

Ahora, un equipo de científicos dirigido por Ben Lanyon y Rainer Blatt del Instituto de Óptica Cuántica e Información Cuántica (IQOQI) de la Academia de Ciencias de Austria, junto con teóricos de la Universidad de Ulm y el Instituto de Óptica Cuántica e Información Cuántica en Viena han logrado la reacción química más precisa del mundo, uniendo solo dos átomos de elementos que normalmente no formarían una molécula. Los dos elementos, sodio y cesio, produjeron una interesante molécula similar a una aleación de partículas múltiples en un sistema de 20 bits cuánticos. Los investigadores pudieron detectar enredos genuinos de múltiples partículas entre todos los grupos vecinos de tres, cuatro y cinco bits cuánticos.

El enredo genuino de múltiples partículas solo puede entenderse como una propiedad del sistema global de todas las partículas involucradas y no se explica por una combinación de los subsistemas que se enredan.

Aquí los físicos han utilizado la luz láser para enredar 20 átomos de calcio en un experimento de trampa de iones, observando la propagación dinámica del enredo de partículas múltiples en este sistema.

Lo curioso es que cuando quieres combinar elementos realmente exóticos, los científicos necesitan ser creativos, porque el sodio (Na) y el cesio (Cs) se encuentran en el mismo grupo en la tabla periódica y, como recordaremos de la escuela, esto significa que tienden a tener propiedades reactivas similares. Tampoco tienden a chocar entre sí y se unen fácilmente como una molécula, lo que es realmente una pena, pues las propiedades eléctricas polarizadas de una molécula de NaCs lo harían muy útil para almacenar estados de superposición de "qubits" cuánticos que también pueden interactuar fácilmente con otros componentes. De ahí que necesitaran ser un tanto... imaginativos.

"Hemos elegido un enfoque MacGyver", dice Nicolai Friis con una sonrisa. "Tuvimos que encontrar una forma de detectar el enredo de partículas múltiples con una pequeña cantidad de configuraciones de medición factibles". Y es que, improbable no significa imposible: si estos dos átomos están lo suficientemente cerca con la energía adecuada, se puede formar una conexión.

Un gran paso

"Existen sistemas cuánticos como los gases ultrafríos en los que se ha detectado un enredo entre una gran cantidad de partículas. Sin embargo, el experimento de Innsbruck puede abordar y leer cada bit cuántico individualmente", aclara Friis. Por tanto, es adecuado para aplicaciones prácticas tales como simulaciones cuánticas o procesamiento de información cuántica.

Para lograr esta mezcla perfecta de energía y sincronización, los investigadores mantuvieron átomos individuales en superposición de trampas magnetoópticas y les arrojaron fotones para enfriarlos hasta una fracción de grado por encima del cero absoluto.

Mientras tanto, usaron un par de láseres sintonizados para crear un efecto eléctrico, haciendo que cada átomo se moviera hacia el foco de cada láser, como si estuvieran atraídos hacia dos rayos tractores de la ciencia ficción.

El resultado es un breve parpadeo de un enlace entre dos átomos en el mismo estado cuántico.

El objetivo final sería adaptar la creación de moléculas mucho más complejas, haciendo uso no solo de sus formas clásicas sino creando componentes cuánticos diminutos para la próxima generación de informática.

Rainer Blatt y su equipo esperan aumentar aún más el número de bits cuánticos en el experimento. "Nuestro objetivo a medio plazo es 50 partículas. Esto podría ayudarnos a resolver problemas que los mejores supercomputadores de hoy aún no logran".

Referencia: Publication: Observation of entangled states of a fully controlled 20-qubit system. Nicolai Friis, Oliver Marty, Christine Maier, Cornelius Hempel, Milan Holzäpfel, Petar Jurcevic, Martin Plenio, Marcus Huber, Christian Roos, Rainer Blatt, and Ben Lanyon. Physical Review X2018 DOI: 10.1103/PhysRevX.8.021012


Publicado por jacintoluque @ 7:31
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Los científicos han simulado con un grupo de macacos un ensayo clínico con células reprogramadas con rotundo éxito.

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Uno de los últimos pasos antes de tratar a los pacientes con una terapia celular experimental para el cerebro es la confirmación de que la terapia funciona en monos. Ahora, un equipo de científicos del Centro de Investigación y Aplicación de Células iPS (células madre pluripotentes inducidas) de la Universidad de Kioto (Japón) ha conseguido que monos con síntomas de la enfermedad de Parkinson muestren una mejoría significativa dos años después de haberles trasplantado neuronas preparadas a partir de células iPS humanas. El estudio conducirá a la primera terapia basada en células iPS para enfermedades neurodegenerativas en seres humanos.

La enfermedad de Parkinson degenera un tipo específico de células en el cerebro conocidas como neuronas dopaminérgicas (DA), pues cuando se detectan los síntomas por primera vez, el paciente ya ha perdido más de la mitad de sus neuronas DA.

Varios estudios han demostrado que el trasplante de neuronas dopaminérgicas -esas células del cerebro que se encargan de producir dopamina y transmitirla hacia otras células del sistema nervioso- hechas a partir de células fetales puede mitigar la enfermedad. Sin embargo, el uso de tejidos fetales es controvertido.

"Nuestras investigaciones han demostrado que las neuronas DA hechas de células iPS son tan buenas como las neuronas DA hechas a partir del mesencéfalo fetal, porque las células iPS son fáciles de obtener, podemos estandarizarlas para usar sólo las mejores células iPS para la terapia", explican los autores a la revista Nature.


Para probar la seguridad y eficacia de las neuronas DA hechas de células iPS humanas, Tetsuhiro Kikuchi, uno de los investigadores, trasplantó las células a los cerebros de los monos.

"Hicimos neuronas DA de diferentes líneas de células iPS, algunas fueron hechas con células iPS de donantes sanos, otras fueron hechas de pacientes con enfermedad de Parkinson", comenta Kikuchi,


Por lo general se supone que el resultado de una terapia celular depende del número de células trasplantadas que sobreviven, pero Kikuchi encontró que éste no era el caso. 
Antes que el número de células, aquí lo importante fue la calidad de las mismas. "La calidad de las células donantes tuvo un gran efecto sobre la supervivencia de la neurona DA", dijo Kikuchi.

Para entender por qué, los expertos buscaron genes que mostraran diferentes niveles de expresión, encontrando 11 genes que podrían marcar la calidad de los progenitores. Uno de esos genes fue Dlk1.

Para evaluar la supervivencia celular en el cerebro del huésped, la resonancia magnética (MRI) y la tomografía electrónica de posición (PET) resultaron opciones adecuadas para evaluar el paciente después de la cirugía, lo que puede tener gran utilidad de cara a los ensayos clínicos puesto que son técnicas no invasivas.

Los científicos esperan comenzar a reclutar pacientes para esta terapia basada en células iPS antes del final del próximo año. "Este estudio es nuestra respuesta para llevar las células iPS a los entornos clínicos", aclaró Takahashi. 
No hallaron tumores ni signos de patologías en estas células, por lo que el tratamiento ha demostrado ser seguro. 

Los hallazgos sugieren que este traramiento mejorará los resultados en pacientes con enfermedades neurodegenerativas.

Referencia: Tetsuhiro Kikuchi, Asuka Morizane, Daisuke Doi, Hiroaki Magotani, Hirotaka Onoe, Takuya Hayashi, Hiroshi Mizuma, Sayuki Takara, Ryosuke Takahashi, Haruhisa Inoue, Satoshi Morita, Michio Yamamoto, Keisuke Okita, Masato Nakagawa, Malin Parmar, Jun Takahashi. Human iPS cell-derived dopaminergic neurons function in a primate Parkinson’s disease model. Nature, 2017; 548 (7669): 592 DOI: 10.1038/nature23664.


Publicado por jacintoluque @ 7:24
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Martes, 17 de abril de 2018

Esto es lo que realmente ocurre cuando un pájaro impacta un avión 

La mayor parte de los choques de pájaros se dan de frente y afectan la nariz o morro del avión, aunque también los motores. 

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Cuando vamos en un vuelo pueden atacarnos los nervios y comenzamos a pensar en accidentes fatales. Muchas historias se cuentan sobre las desgracias que puede causar cuando un ave impacta con un avión. ¿Pero, tiene un pájaro la fuerza para derribar a estos pesados aparatos? Para nuestra suerte, la verdad no es tan alarmante. 

De hecho, estos sucesos son tan comunes que tienen su propia denominación en la jerga aeronáutica: Bird Strike o BASH (Bird Aircraft Strike Hazard). En Reino Unido, por ejemplo, ocurrieron 1.835 accidentes con aves en el año 2016, lo que significa ocho impactos por cada 10 mil vuelos realizados. En Estados Unidos, por su parte, se registran unos 13.000 de estos choques cada año. 

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Y si de porcentajes se trata, la cifra también es mínima: tan solo 5% de los Bird Strikes pueden llegar a generar algún daño permanente en la aeronave, y el 65% no llega a originar ninguno. De allí a que no hayamos oído prácticamente nunca de algún accidente con un número alto de víctimas fatales porque un ganso o cualquier otra desafortunada ave se haya atravesado en la ruta de un avión. 

Estadísticamente hablando, los Bird Aircraft Strike Hazard son responsables de una muerte humana por cada mil millones de horas de vuelo, y eso pasa, más que todo, en aeronaves pequeñas como las avionetas que, por su tamaño, son más sensibles a cualquier impacto. 

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La peor parte, además del ave, se la llevan las aerolíneas. Cuando sucede un Bird Strike la aeronave debe ser retirada para realizarle un examen completo, con el objetivo de buscar los posibles daños que haya causado el impacto, pues algunos pueden ser tan pequeños que pasan desapercibidos. Todo este proceso genera gastos. En Estados Unidos se gastan alrededor de 400 millones de dólares en aeronaves que han chocado contra pájaros, y a nivel mundial la cifra asciende a 1.200 millones de dólares. 

Impactos a baja altura 

Un dato que muy pocos conocen es que los Bird Strikes generalmente ocurren en dos etapas muy concretas del vuelo: despegue y aterrizaje. En términos generales el 75% de los impactos se dan a baja altura, a menos de 150 metros. Esto, por supuesto, se debe a que la mayoría de los pájaros no vuelan a grandes alturas. Pero a pesar de eso existen sus excepciones, pues hay algunas que rebasan sus propios límites. El incidente con aves más alto hasta ahora sucedió a 11.300 metros. 

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Es muy bien conocido por quienes viajan frecuentemente que tanto el despegue como el aterrizaje constituyen las etapas más críticas de todo vuelo. Pero no es momento de espantarse, pues es allí donde un elemento del avión sale a relucir: su resistencia. 

Los aviones modernos se caracterizan por ser muy resistentes. La mayor parte de los choques de pájaros se dan de frente y afectan la nariz o morro del avión, aunque también los motores. Los impactos suelen dejar grandes abolladuras; sin embargo, la nariz tiene la capacidad de resistir grandes golpes sin que se llegue a afectar la presurización del avión. 

Del parabrisas al motor 

Que ocurre cuando un pájaro impacta un avión

Aunque son poco comunes, también se han registrado impactos en el parabrisas del avión. Y es muy raro que causen daño en el vidrio, que es reforzado, y menos aún que abra algún hueco que cause un caos y desestabilice la presurización. En todo caso, si eso llega a ocurrir, los pilotos están entrenados para saber cómo maniobrar. Esta clase de choques se da mayormente en aeronaves pequeñas como las avionetas. 

No obstante, cuando ocurre una “ingestión de ave” si puede existir cierto peligro. ¿Qué quiere decir esto? Que las turbinas del avión succionan al animal y lo destrozan. Aunque, una vez más, los motores modernos están diseñados para aguantar estos incidentes. Específicamente son capaces de soportar la colisión de un objeto de hasta 3.5 kilos, sufriendo solo pequeños daños superficiales. 

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¿Y qué pasa cuando hablamos de un pájaro enorme, un ganso tal vez? Si el panorama se pone muy feo, los aviones tienen protocolos de seguridad y están hechos para poder realizar un aterrizaje de emergencia sin problema, aun cuando haya algún motor dañado. Lejos de lo que vemos en las películas, las turbinas no estallan para hacer volar una nave entera. Hay quienes han aconsejado instalar una especie de rejillas en las turbinas, pero no resultaría factible, ya que eliminarían la eficacia de la toma de aire de la misma. 

El peor de los casos 

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Pero a pesar de que en la mayoría de los casos se puede sortear sin problema un Bird Strike, se conoció de un caso bastante extremo. En 2009 una aeronave modelo Airbus 320 tuvo que hacer un aterrizaje de emergencia en el Rio Hudson de Nueva York, Estados Unidos, pocos minutos de haber despegado del aeropuerto de La Guardia. La habilidad del piloto logró salvar todas las vidas de los pasajeros cuando ocurrió una especie de “tormenta aviar” que casi ocasionó una catástrofe. De hecho, al incidente lo llaman el “milagro del Hudson”, pues es tan poco común que solo ha pasado una vez. Normalmente los choques de aves no pasan de un buen susto. 


Publicado por jacintoluque @ 6:37
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Dinero

¿Te has preguntado alguna vez cuánto puede llegar a ganar un astronauta que trabaja en la NASA? Portal de negocios revela las sorprendentes cifras que ganan estos profesionales 

Sin duda las labores de un astronauta no son nada fáciles, pues deben someterse a difíciles condiciones espaciales que podrían arriesgar su vida, pero, ¿alguna vez te has preguntado cuánto gana un profesional de este rubro que trabaja en la NASA? 

Según Business Insider, un astronauta novato entra a la NASA ganando alrededor de 63 600 dólares al año, o 5 300 dólares al mes. Estos son datos oficiales de la NASA. Sin embargo, el sueldo del astronauta puede cambiar de acuerdo a la experiencia que posea. Según la agencia, el salario es definido por tabuladores generales. 

Los grados GS-12 y GS-13 son los más comunes, esos a los que pertenecen casi todos los astronautas. De esta manera, un astronauta GS-12 puede ganar alrededor de 82 680 dólares al año, mientras que un GS-13, dependiendo su experiencia, de 75 mil a 98 mil anuales. Pero eso no es nada en comparación a lo que gana un explorador espacial nivel GS-15. Los más longevos y experimentados pueden ganar hasta 120 mil dólares al año. 

¿Qué necesitas para ser astronauta de la NASA? 

Seguramente el puesto como astronauta es uno de los más difíciles de conseguir. Para ello, necesitas no sólo pasar exámenes físicos exigentes que aseguran que no morirás en el espacio, sino también exámenes de conocimientos especializados. 

Estos son algunos de los requisitos en caso de que quieras el empleo: 

Tener (al menos) una licenciatura en ciencias, matemáticas o una ingeniería. 

Tres años de experiencia profesional y/o tener al menos mil horas de vuelo en un jet de combate, 

Y un proceso de selección que deja sin aliento a cualquiera. 

NASA


Publicado por jacintoluque @ 6:27
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