Domingo, 27 de junio de 2010

Expertos estadounidenses pretenden desentra?ar el genoma del cacao con el fin de conseguir plantas m?s resistentes a plagas y un producto final de mayor calidad

Virus, pat?genos, plagas o bacterias son algunas de las principales amenazas de la mayor?a de las plantas que se cultivan en todo el mundo. El cacao, ingrediente b?sico del chocolate, es uno de ellos. Bi?logos estadounidenses, temerosos de que la producci?n de esta planta se vea a?n m?s mermada de lo que ya anuncian, apuestan por secuenciar el c?digo gen?tico del ?rbol "Theobroma cacao" para hacerlo m?s resistente a enfermedades y para mejorar la calidad y el sabor del chocolate. Esta iniciativa seguir? los pasos de otras plantas como la precoz "Arabidopsis thaliana", el ma?z, el trigo o el arroz.

Desde que la ingenier?a gen?tica se adentrara en el campo de los vegetales, sobre el a?o 2000, el conocimiento que se ha obtenido sobre las posibilidades de manipulaci?n de las distintas plantas ha permitido mejorar el rendimiento de muchas de ellas, optimizando su adaptaci?n incluso a condiciones de sequ?a y alta salinidad. Ahora, y en una iniciativa doble (la de hacer plantas m?s fuertes y la de complacer el paladar de los m?s chocolateros) expertos del Servicio de Investigaci?n del Departamento de Agricultura estadounidense (USDA, en sus siglas inglesas), junto con Mars Incorporated y el Centro de Investigaci?n de IBM (Nueva York) han iniciado un proyecto de unos cinco a?os de duraci?n en el que tienen previsto secuenciar el genoma completo del cacao.

Proteger el chocolate

Conocer las particularidades gen?ticas del cacao permitir? mejorar las condiciones de cultivo y producci?n

Para empezar con el proyecto, los expertos cuentan ya con los avances obtenidos de la selecci?n y mejora gen?tica de distintas variedades a trav?s de t?cnicas tradiciones de cruce. Con ellos han buscado, por ejemplo, cu?les son los genes que m?s protegen a la planta de amenazas externas como plagas o sequ?as. Y es que los expertos estiman que un 30% de la producci?n mundial de cacao se ha perdido por alguna enfermedad, especialmente en los ?ltimos 15 a?os, sobre todo en ?frica, donde se producen unas 600 mil toneladas de cacao al a?o.

Barritas, bombones, tablas o snakcs. Un sinf?n de productos hechos a base de chocolate ser?n part?cipes de la nueva investigaci?n. Para los expertos, descubrir la doble h?lice de la semilla del chocolate permitir? no s?lo proteger este alimento, sino conocer tambi?n d?nde podr? crecer mejor el ?rbol, qu? procesos se producen cuando fermentan las semillas y c?mo puede obtenerse un producto de mejor calidad. Debe tenerse en cuenta que si el n?mero de toneladas ha aumentado en los ?ltimos a?os no es porque se haya mejorado la producci?n sino porque lo que ha aumentado ha sido la superficie cultivada.

Un alimento particular

Procedente de tierras americanas, el cacao lleg? a Europa a principios del siglo XVI, y su consumo ha estado ligado desde siempre a la mitolog?a de mayas y aztecas y, hasta finales del siglo XIX, a las altas clases sociales. Las particularidades de esta planta, "Theobroma cacao" ("el alimento de los dioses"), exigen que se cumplan ciertas condiciones de clima y suelo. Factores como la temperatura y el clima son condicionantes importantes, ya que si se somete la planta a condiciones de humedad se contribuye a la propagaci?n de enfermedades. Ello explicar?a que sea un cultivo especialmente de tierras tropicales, donde se consiguen tambi?n temperaturas cercanas a los 21? C, aunque sin que suponga la exposici?n de la planta al sol. De no ser as? puede verse alterada la calidad del fruto final.

La producci?n de cacao se extiende a 63 pa?ses de todo el mundo, y es un 24% superior a la de hace diez a?os, aunque el rendimiento de los cultivos no es muy elevado, seg?n expertos de la University of Georgia. Aunque el chocolate es uno de los principales productos que se obtienen del cacao, tambi?n hay que tener en cuenta el cacao en polvo y la manteca de cacao. Seg?n la misma fuente, un 60% del cacao se consume en Europa y EE.UU.

Despejar inc?gnitas


- Imagen: Jean Scheijen -

En los ?ltimos cinco a?os la actividad gen?tica en vegetales ha sido muy intensa. Mel?n, trigo, vid, arroz o ma?z son algunas de las plantas de las que ya se conocen sus secretos mejor guardados. En todas y cada una de ellas el objetivo, como en el cacao, ha sido mejorar las variedades y aumentar la diversidad de sabores. En el a?o 2002 el arroz dispon?a ya de su secuencia gen?mica completada. Entonces, el hallazgo no s?lo se perfilaba como clave para mejorar el cultivo sino para conocer las caracter?sticas gen?ticas de otras especies destinadas al consumo humano.

En julio de 2005 empezaba una iniciativa acad?mica que ten?a como modelo el mel?n para desarrollar herramientas biotecnol?gicas destinadas a mejorar las especies mediante cruzamientos tradicionales. Tambi?n el genoma del trigo ha sido estudiado con el fin de mejorar la calidad de las harinas destinadas a la elaboraci?n de pan, especialmente en los aspectos que hacen referencia a su elasticidad y resistencia, dos de los m?s valorados.

En el caso de la vid, expertos europeos descodificaban en 2007 el genoma de la planta "Vitis vinifera", originaria de Francia y una de las m?s usadas en el mundo del vino. Seg?n la investigaci?n, la planta posee una gran cantidad de genes relacionados con ciertas caracter?sticas del vino, como el aroma y el sabor. En este caso, el proyecto se convirti? en uno de los primeros en secuenciar el genoma de una fruta de cultivo y demostr? que la vid contiene m?s del doble de genes implicados en la producci?n de aromas y aceites esenciales que otras plantas.

M?s recientemente, a principios de 2008, expertos de distintas universidades estadounidenses presentaban la investigaci?n que les llev? a descifrar el 95% del genoma del ma?z, uno de los cereales m?s cultivados en todo el mundo. Gracias a sus resultados, los expertos conf?an en mejorar las variedades de ma?z y otros cereales, y que ayuden tambi?n a desenredar la biolog?a b?sica de este cultivo a trav?s de los genes que lo hacen m?s nutritivo.


Publicado por jacintoluque @ 19:03
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